Quote by De Nicolao leads UTSA’s rebuilding process

For a team nicknamed Roadrunners, it seems fitting to start the season with three consecutive road games. The trip brought UT San Antonio through California, Oregon and Illinois and finished with three losses in three games. But there a few positives to be found in these losses for a roster that seems to be out-matched in the Conference USA. And the Italian Giovanni De Nicolao, interviewed by BasketballNcaa earlier in the season, is one of the building blocks in the rebuilding process of a program that did not have a good season in a long time.

A new beginning

Steve Henson moved to Texas and took over a team who just finished a disappointing season with a 5-27 record (3-15 in the conference). In his first experience as a head coach, after twelve season as an assistant to Lon Kruger (first at UNLV and then at Oklahoma), the Kansas native set himself to a difficult task: to lift a program lacking any relevant results (UTSA’s last season with a positive record was the 2011/2012) and with scarce resources available.

As if it was not enough, the Roadrunners lost their most important player from last season, Christian Wilson. The Baton Rouge junior was suspended for an indefinite period of time after being arrested on misdemeanor assault and possession charges (second time in a year for the latter). A tough blow for the team, considering he was their top player in scoring (16.8 points per game) and assists (4.6 per game) last year.

Moreover, they lost guard J.R. Harris to a knee injury that occurred in the Oregon State game, and there is no timetable set for his recovery.

De Nicolao, a newcomer in the starting spot

The loss of Wilson left a hole in UT San Antonio’s guard rotation. Henson needed someone to fill in the playmaking role, and from day one that someone was Giovanni De Nicolao. In an interview with the San Antonio-Express News on November 6th, coach Henson said: “We didn’t really know, but after the first few practices, it was very apparent that his feel for the game was terrific. He’s played a high level of basketball and he’s not a typical 18-year-old freshman either. He’s more mature and is a bit older than most freshmen coming in. He’s just handled it all very well.

The following day De Nicolao proved his coach right by nailing the game winner in the friendly match against Arkansas Tech.

 

In the three official games played so far the guard from Camposampiero was part of the starting five and averaged 9.7 points and 2.3 assists in 24 minutes. He was impressive in the way he handled himself on the floor, and his playmaking has been calm and under control but still capable of accelerating when the situation calls for it. On offense his jumpshot is reliable and, despite average speed and acceleration, he is capable of attacking the rim thanks to well-timed hesitations and first steps. Of course there is a lot to work on: he is turning the ball over 4.3 times per game, mostly because of bad choices or lack of attention. His efficiency on the court needs some improvement (37% from the field), and he should probably do a better job in choosing when and how he should attack the paint. He can keep his balance very easily and he knows how to use his body, but those skills are not always enough to avoid bad contested shot.

About defense, De Nicolao seems to be doing well in the 2-3 zone system Henson employs, the one weapon the team used to avoid blowouts so far against better teams like Fresno State and Oregon State. Still, the Roadrunners tend to foul a lot, and the ex Casale Monferrato is as guilty as the rest of the team: he fouled out in the two games and finished with four in the third.

 

Sometimes he forces things, sometimes he is right no matter what.

What is left and what to aim for

After a long road trip it is now time to go back home and play in front the home fans: Saturday, November 19th, 8PM EST, UTSA will play Prairie View A&M, in an attempt to grab the first win of the season. The first focus to reach this goal should be defense, since it was so effective in the first three games, and their rebounding, an area of strength in the last two games that brought some real advantage in the game against Fresno State, outrebounded 55-30 by the Roadrunners.

Troubles do being on offense. The team seems static, with a general lack of movement off the ball, and that certainly has to change and change fast. There is also a general lack of scoring power at roster, although there is some hope for Nick Bilingsley, after he scored 17 points in 16 minutes against UIC. Jeff Beverley, and Nick Allen, J. R. Harris (once healthy) and De Nicolao will have to be more productive on offense and ideally keep their scoring in double figures throughout the season.

And if the team will need a few baskets down the stretch, just get the ball in Giovanni’s hands: beside his game winner against Arkansas Tech, the Italian scored big points down the stretch against the Bulldogs and the Beavers, although they were not enough to get the W for UTSA. He is confident, he is not afraid of the moment and he certainly has the talent to be the future Floor General of the Roadrunners, and the hope is that he can be as cold-blooded in the clutch as he was in the last few games.

 

Quote by De Nicolao guida la rinascita di UTSA

Per una squadra il cui nickname è Roadrunners, sembra molto appropriato iniziare la stagione ‘on the road’, con tre trasferte consecutive. Il viaggio intrapreso da UT San Antonio tra California, Oregon e Illinois si è concluso, amaramente, con tre sconfitte in altrettanti incontri. Un bilancio, di per sé, non proprio esaltante ma che cela nel suo complesso alcune buone indicazioni per un roster che sulla carta appare, in partenza, fra i meno attrezzati della Conference USA. Il nostro connazionale Giovanni De Nicolao (qui la nostra intervista di inizio stagione) è al centro del processo di ricostruzione quasi da zero di un programma che da diverso tempo non riesce a ottenere successi degni di nota

Un nuovo corso

Steve Henson è arrivato in Texas ereditando una squadra reduce da una pessima annata: 5 vittorie e 27 sconfitte nel 2015/16 (3-15 nella conference). Alla sua prima esperienza da capoallenatore dopo dodici stagioni nel coaching staff di Lon Kruger (prima a UNLV e poi a Oklahoma), il 48enne nativo del Kansas ha davanti a sé una sfida molto difficile: risollevare un programma in prolungata crisi di risultati (l’ultima stagione con record positivo data 2011/12) e che non sembra disporre di risorse enormi.

Come se non bastasse, i Roadrunners hanno dovuto rinunciare al giocatore-cardine della passata stagione: Christian Wilson. Il junior di Baton Rouge, infatti, è stato sospeso a tempo indeterminato dopo essere stato denunciato per possesso di sostanze illecite (per la seconda volta nel giro di un anno) e aggressione. Un duro colpo per i Roadrunners, i quali dovranno fare a meno di un elemento che nella stagione passata era stato il secondo miglior marcatore (16.8 punti) e il primo uomo-assist (4.6) della squadra.

A questa assenza, si è aggiunta recentemente quella di un altro starter, la guardia J.R. Harris: infortunatosi al ginocchio durante la partita con Oregon State, e per il quale c’è ancora incertezza sui tempi di recupero.

 

De Nicolao, da ultimo arrivato a titolare

Il forfait – per modo di dire – di Wilson ha aperto nuovi spazi nel settore esterni di UT San Antonio. Henson aveva bisogno di qualcuno per colmare il vuoto lasciato in regia, e quel qualcuno è stato individuato in Giovanni De Nicolao:  «We didn’t really know, but after the first few practices, it was very apparent that his feel for the game was terrific. He’s played a high level of basketball and he’s not a typical 18-year-old freshman either. He’s more mature and is a bit older than most freshmen coming in. He’s just handled it all very well.»

Queste sono parole di Henson pubblicate dal San Antonio Express-News il 6 novembre. Il giorno dopo, DeNik jr. avrebbe premiato la fiducia concessa dal coach segnando il canestro della vittoria a 1.8 secondi dal termine nell’amichevole con Arkansas Tech.

 

Nelle tre partite ufficiali disputate fin qui, il play di Camposampiero è sempre partito nello starting five, viaggiando a 9.7 punti e 2.3 assist in 24 minuti d’impiego medio, impressionando principalmente per la sicurezza con la quale ha tenuto il campo. Il suo è un playmaking spesso misurato ma che non disdegna accelerazioni non appena si presenta l’occasione giusta. In attacco si segnala per un jumpshot piuttosto affidabile e, pur non possedendo uno scatto di quelli brucianti, sa attaccare il ferro grazie a un buon tempismo nella partenza in palleggio. Naturalmente, non sono tutte rose e fiori: la sua pur buona regia è stata fin qui macchiata da un numero alto di palle perse (4.3 a partita), perlopiù dovute a cattive scelte o vere e proprie disattenzioni. Le percentuali dal campo (37%) sono anch’esse da migliorare, e magari l’italiano potrà porvi rimedio scegliendo in maniera più oculata il come e il quando andare in penetrazione: ha buon equilibrio e uso del corpo che non possono però essere sempre sufficienti a evitare conclusioni forzate.

C’è, infine, il capitolo difesa. De Nicolao appare ben calato nella zona 2-3 di Henson, ovvero l’arma che più d’ogni altra ha permesso a UTSA di giocarsela fino alla fine con due squadre nettamente superiori come Fresno State e Oregon State. Ciononostante, i Roadrunners tendono a essere molto fallosi, problema cui l’ex Casale Monferrato non è immune: in due partite è uscito per falli, in un’altra ne ha commessi quattro.

A volte forza qualcosa di troppo, altre volte ha ragione lui e basta.

Da cosa ripartire e a cosa mirare

Dopo il lungo viaggio, ora è tempo di tornare a casa e finalmente giocare davanti al proprio pubblico: sabato 19 novembrealle 2:00 ora italiana, UT San Antonio affronterà Prairie View A&M con l’obiettivo, tanto scontato quanto impellente, di centrare la prima vittoria stagionale. Per riuscirvi, gli orange dovranno innanzitutto ripartire da ciò che di buono hanno mostrato fin qui: la difesa, come abbiamo già detto, e la presenza a rimbalzo, piuttosto buona negli ultimi due incontri e addirittura eccellente nell’esordio con Fresno State (55-30 il conto in favore dei Roadrunners).

Poi c’è l’attacco, ovvero il tallone d’Achille. Movimenti lontano dal pallone e circolazione sono stati, fin qui, piuttosto scarsi e necessitano di miglioramenti sensibili. Inoltre, non sembrano esserci vere e proprie bocche da fuoco, anche se la prestazione di Nick Billingsley contro UIC (17 punti in 16 minuti!) lascia ben sperare. Jeff Beverly, Nick Allen, J.R. Harris (non appena si ristabilirà) e lo stesso De Nicolao saranno i primi a essere chiamati a tenere un rendimento offensivo alto, possibilmente da doppia cifra di media.

Se poi il problema sarà a chi affidare la palla quando scotta, passatela pure a Giovanni: oltre al già citato canestro con Ark Tech, il padovano ha segnato punti pesanti contro Bulldogs e Beavers nei minuti finali, anche se per sfortuna sua e di UTSA non sono bastati alla rimonta. Carattere e sicurezza nei propri mezzi non mancano a questo aspirante Floor General e l’augurio è che possa mostrare ancora la sua freddezza nei momenti clutch.